Encefalitis

¿Qué es?

Encefalitis significa inflamación del cerebro. Esta inflamación generalmente está desencadenada por una infección viral, aunque a veces puede estar causada por una infección bacteriana del cerebro, como la enfermedad de Lyme. En algunos casos, los síntomas están causados directamente por la infección del cerebro. En otros casos, la inflamación del cerebro está causada por una respuesta del sistema inmunológico a la infección cerebral. Aún si el ataque del sistema inmunológico logra eliminar la infección, esto puede dañar el cerebro durante el ataque. Esto se denomina encefalitis postinfecciosa. La encefalitis puede ser mortal, pero también puede generar solo una enfermedad leve y breve.

A menudo, los virus que pueden ocasionar encefalitis también pueden causar inflamación de los tejidos que cubren el cerebro y la médula espinal (meninges). Esta condición se llama meningitis. Cuando hay encefalitis y meningitis al mismo tiempo, que es relativamente común, se llama meningoencefalitis.

De los diferentes virus que pueden causar meningoencefalitis, los enterovirus (particularmente virus Coxsackie y virus ECHO) son las causas más comunes en Estados Unidos, particularmente si la enfermedad ocurre durante el verano u otoño. La encefalitis también puede estar causada por el virus del herpes simple, que también causa herpes labial y herpes genital. Este tipo de encefalitis es menos común pero tiende a ser más grave. Los virus de las paperas y la rubéola también pueden causar encefalitis, y las paperas ocurren más comúnmente en el invierno o la primavera. Otras virus que pueden causar encefalitis incluyen varios virus relacionados con la encefalitis: virus de la varicela zoster (la causa de la varicela y el herpes), el citomegalavirus, el virus de Epstein-Barr (la causa más común de la mononucleosis infecciosa) y el virus herpes humano tipo 6 (una causa de encefalitis transitorio en niños pequeños). El virus del VIH puede causar encefalitis, particularmente en las primeras etapas de la infección.

Otros virus que causan encefalitis son transmitidos directamente o indirectamente de animales a humanos. Los arbovirus se transmiten indirectamente de los insectos, especialmente mosquitos y garrapatas, a los animales y las aves, que lo transmiten a los humanos.

El virus del Nilo Occidental, uno de los arboviruses que esta generalizado en África, Europa Central, Oriente Próximo y Asia. Desde 1999 se ha vuelvo cada vez más común en Estados Unidos. El virus generalmente infecta a las aves. Los mosquitos que pican a un ave infectada y luego pican a un humano pueden transmitir el virus. El virus del Nilo Occidental no causa encefalitis en la mayoría de humanos infectados, pero cuando provoca encefalitis, los síntomas pueden ser agudos. El virus del Nilo Occidental no se transmite directamente de una a otra persona.

Los arboviruses que pueden infectar a caballos se llaman virus equinos como la encefalitis equina del este (EEE o triple E). Un mosquito que pica a un caballo infectado puede transmitir el virus a un humano. Afortunadamente, la infección en las personas es rara porque a diferencia de la infección viral del Nilo Occidental en los humanos, la triple E es generalmente mucho más grave. Al igual que el virus del Nilo Occidental, la triple E no se transmite por contacto directo con una persona infectada.

El virus coriomeningitis linfocíticas (CML) raramente infecta a los humanos. Cuando sucede esto, puede ocurrir a través del contacto con animales pequeños.

Síntomas

Los síntomas de la encefalitis varían de leves a graves y pueden ser mortales. Afortunadamente, la mayoría de los casos no son graves. Los posibles síntomas, comenzando con los dos más comunes, incluyen los siguientes:

  • fiebre repentina
  • dolor de cabeza
  • vómitos
  • cuello y espalda rígidos
  • somnolencia
  • extrema sensibilidad a la luz
  • convulsiones
  • coma
  • parálisis

Muchos de estos síntomas también pueden ocurrir en otras condiciones que afectan al cerebro, incluidas migrañas y condiciones que ponen en riesgo la vida como hemorragia cerebral. Cuando una persona presenta fiebre junto con otros síntomas, es posible que haya algún tipo de infección. La debilidad muscular o parálisis graves y anomalías en los nervios periféricos son más comunes con la infección viral del Nilo Occidental. Si una persona se comporta de manera extraña, huele olores que no existen o presenta problemas para hablar o entender lo que se dice, es probable que exista el virus del herpes simple.

Diagnóstico

Si su médico sospecha que usted tiene encefalitis, éste ordenará exámenes como una tomografía computada (TC) o una imagen por resonancia magnética (IRM) del cerebro. Puede realizarse una intervención llamada punción lumbar para extraer líquido de la médula espinal y examinarlo para determinar qué virus está causando la encefalitis.

Duración

La encefalitis puede durar algunos días hasta varios meses según el tipo de virus y la gravedad del caso.

Prevención

Cuando ocurren los brotes de encefalitis causado por insectos, las personas infectadas en una comunidad deberían eliminar los contenedores de agua estancada donde los mosquitos pueden reproducirse, y deberían usar repelente de insectos. Los repelentes de insectos más eficaces contienen un químico llamado DEET. Las personas que viajan pueden colocarse vacunas contra la encefalitis Japonesa B, que es común en Japón y otras partes de Asia.

Tratamiento

Los medicamentos antivirales, como el aciclovir intravenoso, a menudo se recetan cuando apenas se diagnostica la encefalitis, aún antes de que se conozca su causa. El aciclovir es el mejor tratamiento para la encefalitis del herpes simple. Si es posible tomar este medicamento inmediatamente después de que aparezcan los síntomas, la posibilidad de una recuperación total se incrementa. Sin el tratamiento con acicloivir, la encefalitis por herpes puede causar daño cerebral grave y permanente. Las drogas antivirus no producen mucho efecto sobre los agentes virales que causan la encefalitis.

La encefalitis causada por la enfermedad de Lyme se trata con antibióticos intravenosos, usualmente la ceftriaxona.

Se conocen otros tratamientos como terapias de apoyo. Estas incluyen medicamentos para reducir la fiebre, aliviar las jaquecas y tratar las convulsiones en caso de que haya.

Cuándo llamar a un profesional

Póngase en contacto con un médico si un familiar se confunde repentinamente, le cuesta mucho despertarse, parece haber perdido la consciencia o tiene fuertes jaquecas. Si estos síntomas están causados por la encefalitis u otra condición, los mismos requieren atención médica. En los bebés, un bulto en la fontanela (la parte blanda del cráneo) es otra señal de advertencia importante.

Pronóstico

La encefalitis es más peligrosa en los bebés y los ancianos, pero puede ser seria y hasta mortal en personas de todas las edades. En los casos graves, la recuperación es lenta y puede requerir tratamiento para recuperar ciertas capacidades. Las perspectivas de una recuperación completa varían según el tipo del virus.

La encefalitis por el virus del herpes puede causar daño permanente. La encefalitis equina del este es rara con menos de 10 casos por año en Estados Unidos. Sin embargo, 50 a 60 por ciento de los casos son mortales y la mayoría de los sobrevivientes experimentan daño cerebral permanente.

Información adicional

Centers for Disease Control and Prevention (CDC) (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC) Division of Vector-Borne Infectious Diseases (Departamento de Enfermedades Infecciosas Transmitidas por Vectores) P.O. Box 2087 Fort Collins, CO 80522 Gratuito: 1-800-311-3435 http://www.cdc.gov/ncidod/dvbid/index.htm

Última revisión: 2007-06-08T00:00:00-06:00

Última modificación: 2008-08-14T00:00:00-06:00

Fuente: Copyright © 2008 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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