Enfermedad de Alzheimer

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¿Qué es?

La enfermedad de Alzheimer (EA) consiste en la pérdida de las funciones cerebrales que empeora con el tiempo. Esta enfermedad es una forma de demencia.

La EA daña las funciones intelectuales del cerebro. A menudo afecta la memoria a corto plazo. Se deterioran otras funciones intelectuales en forma gradual y la capacidad de juicio se reduce. La mayoría de las personas con EA avanzada pierde su capacidad para desarrollar las actividades diarias normales.

Por lo general, esta enfermedad se manifiesta después de los 60 años y en ocasiones, afectará a personas más jóvenes.

Los científicos no tienen certeza acerca de las causas específicas de EA. Los pacientes con Alzheimer desarrollan depósitos excesivos de dos proteínas en el cerebro. Los investigadores creen que estas proteínas distorsionan la comunicación entre las células cerebrales.

Un químico llamado acetilcolina podría también estar involucrado. Este químico ayuda a transmitir mensajes entre las células cerebrales. Los niveles de acetilcolina comienzan a disminuir en pacientes con EA y esto aumenta los problemas de comunicación entre las células cerebrales.

Con el paso del tiempo, las células cerebrales se ven afectadas, comienzan a secarse y finalmente mueren.

Los siguientes factores pueden aumentar el riesgo de contraer la enfermedad de Alzheimer:

  • Edad: el riesgo aumenta con la edad.
  • Antecedentes familiares: si los miembros de su familia, especialmente padres o hermanos, sufren o sufrieron EA, su riesgo aumenta.
  • Factores genéticos: heredar ciertos genes aumenta su riesgo.

Síntomas

La enfermedad de Alzheimer es progresiva.

En las primeras etapas de EA:

  • es difícil recordar hechos nuevos o recientes
  • es difícil aprender o retener información nueva

A medida que la enfermedad va empeorando:

se pierden gradualmente los recuerdos más antiguos o distantes.

  • Pueden aparecer otros síntomas, que incluyen dificultad para:
    • verbalizar pensamientos
    • llevar a cabo instrucciones simples
    • reconocer rostros familiares u objetos bien conocidos
  • Una persona puede no ser capaz de:
    • planificar las comidas
    • administrar el dinero
    • recordar mantener las puertas cerradas
    • recordar tomar los medicamentos
    • retener el sentido de la orientación, incluso en un vecindario familiar.

Por el contrario, una persona en los comienzos de EA generalmente puede alimentarse, bañarse, vestirse y arreglarse sin ayuda.

Muchas personas con EA desarrollan problemas psicológicos. Estos pueden incluir cambios en la personalidad, irritabilidad, ansiedad o depresión.

Al tiempo que EA avanza a sus etapas medias y finales, la persona afectada puede:

  • Tener delirios: estos son creencias irracionales, especialmente acerca de ser perseguido o que les roban sus pertenencias.
  • Tener alucinaciones: pueden creer que ven, oyen, huelen, degustan, o que están siendo tocados por algo que realmente no está allí.
  • Tornarse agresiva.
  • Alejarse del hogar si se la deja sola.

Diagnóstico

Una persona con la enfermedad de Alzheimer no reconoce que hay un problema. Por lo general, los familiares y los amigos cercanos notan la falta de memoria y los cambios de conducta.

En lugar de tratar de convencer a una persona de que tiene un problema, organice una cita con el médico. Al menos un miembro de la familia o un amigo cercano debe acompañar al paciente.

No hay una prueba definitiva para la enfermedad de Alzheimer. El médico le diagnosticará EA luego de realizar una historia clínica completa y un examen físico. Esto incluirá un examen neurológico y del estado mental.

El médico querrá saber acerca de:

  • lagunas en la memoria
  • dificultad para usar el idioma
  • problemas para aprender y retener información nueva
  • dificultad para seguir indicaciones o manejar tareas complejas
  • episodios de capacidad de juicio reducido o comportamientos inusuales, o peligrosos

Es probable que los familiares y los amigos brinden más información acerca de esto.

El médico realizará un examen neurológico para revisar el cerebro y los nervios. También le realizará un examen breve del estado mental, que incluye pruebas visuales, de escritura y de memoria.

También comprobará la existencia de otras enfermedades que puedan causar síntomas que se asemejen a la enfermedad de Alzheimer. Los exámenes pueden incluir análisis de sangre, tales como mediciones de los niveles de vitamina B12 y la hormona tiroidea. Muy bajos niveles de vitamina B12 y una muy baja actividad de tiroideas pueden causar problemas con el pensamiento y la memoria. Estos problemas pueden mejorar y aun desaparecer con tratamiento.

Si los análisis simples del médico para controlar el pensamiento y la memoria indican que puede haber problemas, deben realizarse análisis más detallados de la función cerebral, llamados análisis neuropsicológicos.

En algunos casos, el médico puede pedir un estudio de imágenes del cerebro. Un estudio del cerebro puede descartar otras razones para los síntomas. Los estudios de imágenes del cerebro no pueden diagnosticar la enfermedad de Alzheimer con certeza; sin embargo, pueden ayudar al médico a realizar el diagnóstico conjuntamente con el examen médico y los análisis de sangre y neuropsicológicos.

El médico puede derivarlo a un especialista para confirmar el diagnóstico. Los especialistas incluyen neurólogos, geriatras o psiquiatras geriátricos.

Duración

La enfermedad de Alzheimer es irreversible. Una vez que se ha hecho el diagnóstico, la función mental a menudo disminuye hasta el fallecimiento.

Prevención

No hay manera de prevenir esta enfermedad.

Permanecer física y mentalmente activo puede ayudar a disminuir el riesgo de desarrollar la enfermedad.

Además, el ejercicio físico regular y una dieta que incluya pescado, aceite de oliva y vegetales abundantes pueden retrasar el inicio de síntomas y retardar el avance de la enfermedad.

Tratamiento

No existe cura para el síndrome de Alzheimer. El objetivo del tratamiento es manejar los síntomas y retardar el avance de la enfermedad.

Una clase de medicamentos llamada inhibidores de colinesterasa ayuda a restaurar la comunicación entre las células cerebrales. Estos medicamentos pueden retardar el deterioro intelectual en algunas personas con EA leve a moderada. Funcionan aumentando los niveles de acetilcolina del cerebro.

Otro medicamento ha demostrado estabilizar la memoria en personas con EA moderada a grave. Es el primero dentro de una nueva clase de medicamentos llamados antagonistas de los receptores NMDA.

Las técnicas psicoterapéuticas pueden utilizarse para ayudar a las personas con EA. Estas técnicas pueden incluir orientación a la realidad y reentrenamiento de la memoria.

Se pueden administrar medicamentos para aliviar la depresión y calmar el comportamiento agitado.

Tanto como sea posible, los pacientes con EA deberían:

  • seguir una rutina regular de ejercicio
  • mantener contactos sociales normales con la familia y los amigos
  • continuar las actividades intelectuales

Los pacientes y sus familias deben aprovechar los recursos y los grupos de apoyo de la comunidad. Deben tratar con el médico del paciente temas como la preocupación relacionada con la seguridad del paciente, especialmente al conducir un automóvil.

Muchos productos de venta sin receta afirman mejorar la función mental; no obstante, es débil la evidencia científica para respaldar esta afirmación. Consulte con su médico antes de tomar cualquier medicamento de venta sin receta.

Cuándo llamar a un profesional

Llame a su médico siempre que usted o un miembro de su familia tenga cualquiera de los siguientes problemas:

  • Lapsus graves de memoria o entendimiento
    • olvida tomar la medicación
    • se olvida que el horno está encendido
    • permite que extraños ingresen a su hogar
    • se pierde mientras conduce el automóvil o camina, especialmente en un vecindario familiar
    • cambia sustancialmente su personalidad

A menudo, la persona afectada no es consciente de estos problemas e incluso puede negar que existan.

Pronóstico

Ningún medicamento puede curar la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, los medicamentos pueden mejorar la capacidad para desarrollar actividades diarias y aliviar los problemas de comportamiento. También pueden ayudar a retrasar la necesidad de internar el paciente en un asilo de ancianos.

Información adicional

Alzheimer’s Association (Asociación de Alzheimer) Oficina nacional 225 N. Michigan Ave., Piso 17, Chicago, IL 60601 Teléfono: 312-335-8700 Gratuito: 1-800-272-3900 Fax: 312-335-1110 Correo electrónico: info@alz.org http://www.alz.org/

Alzheimer’s Disease Education & Referral Center (ADEAR) (Centro de Educación y Referencia para la Enfermedad de Alzheimer) National Institute on Aging (Instituto Nacional sobre el Envejecimiento) P.O. Box 8250, Silver Spring, MD 20907-8250 Gratuito: 1-800-438-4380 Fax: 301-495-3334 Correo electrónico: adear@alzheimers.org http://www.alzheimers.org/

Fisher Center for Alzheimer’s Research Foundation (Centro Fisher para la Fundación de Investigación sobre la Enfermedad de Alzheimer) One Intrepid Square, West 46th Street y 12th Avenue, New York, NY 10036 Gratuito: 1-800-259-4636 http://www.alzinfo.org

Última revisión: 12-12-2011 T00:00:00-07:00

Última modificación: 15-08-2011 T00:00:00-06:00

Fuente: Copyright © 2011 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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Un Comentario

  1. Publicado 15 agosto, 2015 en 4:09 am | Permalink

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