Linfedema

¿Qué es?

El linfedema es la acumulación de un líquido, llamado linfático, en los tejidos debajo de la piel cuando algo obstruye su flujo normal. Esto causa inflamación (hinchazón), más comúnmente en un brazo o una pierna.

El linfoma normalmente realiza una función importante para el cuerpo porque transporta material de desecho y bacterias fuera de la piel y de los tejidos del cuerpo, y también transporta células que combaten la infección y que son parte del sistema inmune. La linfa viajan lentamente a través de la red de vasos llamados sistema linfático, y se detienen en el transcurso para filtrarse por los ganglios linfáticos (órganos pequeños con forma de frijol que son parte del sistema inmune). La linfa se acumula al salirse fuera de las células y se aloja en los vasos linfáticos cerca de la piel. Después de viajar a través de los pequeños vasos, la linfa drena por vías más anchas y más profundas que viajan a través del cuerpo. Finalmente, el líquido linfático regresa a la sangre.

Un linfedema no es lo mismo que un edema, que es otra condición que causa inflamación en una pierna o un brazo. En ambos problemas, se acumula demasiado líquido en una extremidad, pero solo el linfedema es consecuencia de una obstrucción del drenaje. Sin la obstrucción, el líquido se expulsa al sistema linfático, por eso se puede observar una fóvea, que es una hendidura en la piel al presionar la piel en el área inflamada. Si usted tiene linfedema la fóvea no se forma al presionar sobre la piel.

En la mayoría de los casos de linfedema, el sistema linfático se dañó de manera que el flujo de linfa se obstruye temporal o permanentemente. Esto se denomina linfedema secundario. Las causas comunes incluyen

  • Daño quirúrgico: los cortes quirúrgicos y la extirpación de los ganglios linfáticos pueden interferir con el flujo linfático normal. A veces, el linfedema aparece de repente después de la cirugía, y desaparece rápidamente. En otros casos, el linfedema se desarrolla en 1 mes a 15 años después de una intervención quirúrgica. El linfedema es más comúnmente visto en personas que se sometieron cirugía por cáncer de mama. Se desarrolla en hasta el 25% de aquellas personas a quienes le extirparon la mama (mastectomía) junto con los ganglios linfáticos debajo del brazo. El riesgo se duplica en aquellos que recibieron tratamiento radioactivo en el área debajo del brazo. También podría aparecer linfedema después de la cirugía por cáncer de próstata o de testículos, melanoma y cáncer en la región inferior del abdomen.
  • Infección que afecta los vasos linfáticos: raramente una infección bacteriana que causa una línea rojiza sobre el brazo o la pierna (linfangitis) puede ser lo suficientemente severa como para causar linfedema. En las regiones tropicales y subtropicales, como América del Sur, el Caribe, África, Asia y el Pacífico Sur, los parásitos comúnmente causan linfedema. La filariasis, una infección parasitaria, obstruye las vías linfáticas y causa inflamación y engrosamiento debajo de la piel, usualmente en las piernas. La filariasis es rara en Estados Unidos, excepto en personas que emigraron desde regiones tropicales.
  • Cáncer: el linfoma, un cáncer que comienza en los ganglios linfáticos u otros tipos de cáncer que se diseminan a los ganglios linfáticos podrían obstruir los vasos linfáticos.
  • Radioterapia por cáncer: este tratamiento puede causar la formación de tejido cicatricial y obstruir los vasos linfáticos.

Cuando hay linfedema sin lesión o infección conocida, se denomina linfedema primario. Los médicos diagnostican tres tipos primarios de linfedema según los síntomas que se manifiesten primero:

Al nacer: también conocido como linfedema congénito. El riesgo es mayor en las recién nacidas. A menudo afecta las piernas más que los brazos y a veces, se inflaman las dos piernas.

Después del nacimiento y antes de los 36 años: usualmente se observa por primera vez al inicio de la adolescencia. Este es el tipo más común de linfedema primario.

Desde los 36 años en adelante: este es el tipo más raro de linfedema primario.

Los tres tipos de linfedema primario están probablemente relacionados con un desarrollo anormal de las vías linfáticas antes del nacimiento. La diferencia esta en qué momento de la vida aparecen  por primera vez inflamación en las piernas o brazos.

Síntomas

El linfedema causa inflamación con una sensación de pesadez, opresión o congestión, comúnmente en un brazo o una pierna. En la mayoría de los casos, afecta solo una pierna o un brazo. La inflamación en la pierna usualmente comienza en el pie y si empeora luego se propaga hacia arriba, al tobillo, la pantorrilla y la rodilla. Otros síntomas pueden ser

  • dolor continuo en la extremidad afectada
  • sensación de opresión en la piel de la extremidad afectada
  • dificultad para mover la extremidad o para flexionar la articulación debido a la inflamación y la opresión en la piel
  • zapatos, anillos o relojes comienzan a apretar repentinamente

El linfedema pueden facilitar las infecciones en la piel. Los signos de infección incluyen fiebre, dolor, calor y enrojecimiento. Si el linfedema se vuelve crónico (prolongado), la piel en el área afectada a menudos se vuelve gruesa y dura.

Diagnóstico

Su médico le preguntará si se sometió a alguna cirugía, tratamiento radioactivo o tuvo infecciones en el área afectada. También podría preguntarle si alguna vez se formó un coágulo de sangre en su cuerpo. Si un niño tiene el linfoma, el médico le preguntará si alguien de su familia tuvo inflamación de la pierna a una edad temprana. Esto podría indicar que es un trastorno hereditario.

Su médico examinará el área inflamada y presionará en el área afectada de la piel para detectar una hendidura por presión del dedo (edema con fóvea). Su médico podría medir la circunferencia del brazo o la pierna afectados para determinar el grado de la inflamación comparada con la otra extremidad. El médico buscará signos de infección, incluidos fiebre, enrojecimiento, calor y sensibilidad.

Usualmente, no se necesitan exámenes específicos para diagnosticar linfedema. Sin embargo pueden pedirle exámenes si no existe signo evidente de su condición:

  • Recuento sanguíneo: puede detectar niveles altos de glóbulos blancos, que significa que hay infección.
  • Ultrasonido: puede detectar coágulos de sangre, que puede causar la inflamación de un brazo o una pierna.
  • Tomografía computada (TAC): detecta un bulto o tumor que podría estar obstruyendo los vasos linfáticos en el brazo o pierna inflamados.

Duración

La duración del linfedema depende de su causa. Si el linfedema se desarrolla inmediatamente después de la cirugía, puede desaparecer en una semana a medida que la inflamación desaparezca y el brazo o la pierna se eleven para permitir un mejor drenaje. Si la cirugía o la radioterapia produjeron daño prolongado en el sistema linfático, el linfedema puede convertirse en un problema recurrente y prolongado.

Prevención

Después de la cirugía por cáncer de mama o próstata, su médico o el fisioterapeuta podrían sugerirle que realice ejercicios físicos específicos una vez que esté totalmente recuperado de la cirugía. Usar los músculos puede estimular el flujo de líquido linfático a través de las pequeñas vías. Después de la cirugía de mama, usted es menos propensa a desarrollar linfedema si evita que le coloquen inyecciones, vías intravenosas  o sangre en el brazo operado. Además, asegúrese de recibir un tratamiento rápido si cree que podría tener una infección en la piel del lado de la cirugía.

Usar medias de compresión durante el día puede ayudar a prevenir la inflamación en la pierna.

Tratamiento

El tratamiento básico del linfedema incluye:

  • elevación de la extremidad afectada
  • ejercicios físicos para reducir la inflamación
  • mantener la extremidad limpia y seca y aplicar lociones lubricantes periódicamente

Si el linfedema afecta sus piernas, evite las medias de compresión con bandas ajustadas en toda el área superior. Evite permanecer de pie durante largo tiempo. Si trabaja de pie o en un mostrador todo el día, su médico podría recetarle medias de compresión especial para sus pies durante todo el día. Su médico podría sugerirle que siga una dieta baja en sal y rica en proteínas, y que pierda peso si es obeso.

En personas con linfedemas más graves, los médicos podrían recetar mangas inflables que pueden usarse alrededor de los brazos y las piernas, llamadas dispositivos de compresión neumática. Estas mangas se unen a una máquina que las llena de aire y las desinfla; pueden usarse en casa para reducir la inflamación en las extremidades. Una alternativa de las mangas de aire es envolver la extremidad con una banda sin elástico y ajustarla cada vez que aumenta la inflamación.

Una terapia muy útil es un tipo de tratamiento con masajes llamado drenaje linfático; sin embargo no debería hacerse masajes linfáticos si tiene cáncer en la extremidad. Las personas con linfedema son más propensas a sufrir de infecciones en el brazo o pierna afectados. Si su médico sospecha que tiene infección, necesitará tomar antibióticos por boca o por vía endovenosa (en la vena).

Cuándo llamar a un profesional

Programe una cita con su médico si desarrolla síntomas de linfedema en un brazo o pierna.

Debería llamar a su médico de inmediato si tiene síntomas que podrían derivar de una infección:

  • fiebre, enrojecimiento, calor o aumento del dolor además de inflamación
  • ampollas expuestas en áreas de piel resquebrajada

Pronóstico

No siempre resulta fácil predecir el tiempo de duración de un edema. La mayoría de los veces, los tratamientos pueden mejorar los síntomas del linfedema.

Información adicional

National Heart, Lung, and Blood Institute, NHLBI (Instituto Nacional del Corazón, el Pulmón y la Sangre, NHLBI) P.O. Box 30105 Bethesda, MD 20824-0105 Teléfono: 301-592-8573 TTY: 240-629-3255 Fax: 301-592-8563 http://www.nhlbi.nih.gov/

National Cancer Institute, NCI (Instituto Nacional para el Tratamiento del Cáncer, NCI) U.S. National Institutes of Health Public Inquiries Office (Institutos Nacionales de Salud Pública de Estados Unidos, Oficina de información) Building 31, Room 10A03 31 Center Drive, MSC 8322 Bethesda, MD 20892-2580 Teléfono: 301-435-3848 Gratuito: 1-800-422-6237 TTY: 1-800-332-8615 http://www.nci.nih.gov/

National Lymphedema Network (Red Nacional de Linfedema) Latham Square, 1611 Telegraph Ave. Suite 1111 Oakland, CA 94612-2138 Gratuito: 1-800-541-3259 Teléfono: 510-208-3200 Fax: 510-208-3110 http://www.lymphnet.org/

National Institute of Mental Health (Instituto Nacional de Salud Mental) National Institutes of Health 6100 Executive Blvd. Room 3B01, MSC 7518 Bethesda, MD 20892-7518 Teléfono: 301-402-4336 Fax: 301-480-9655 http://rarediseases.info.nih.gov/

Última revisión: 2007-12-12T00:00:00-07:00

Última modificación: 2008-08-15T00:00:00-06:00

Fuente: Copyright © 2008 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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2 Comentarios

  1. rosa
    Publicado 21 enero, 2013 en 3:05 pm | Permalink

    Hola!! Yi tengi 33 añis hace 12 años tengo un linfedema primario precoz.em una pierna empezo con 4,cm dw diferencia a la otra pierna,,he tenido dos hijos con el segundo la pierma se me inflamo muvhisimo ahira tengo 13 cm de diferencia..mi pregunts es ahora estoy embaraxada de 3 semanas..q riesgo.tiene el linfedema em mi embarazo en mi parto..es conveniente swguir mi embarazo.estoy muy preocupada..por mi salud..porfavor necrsito una respuesta..gracias

  2. wilmer aldana
    Publicado 3 julio, 2014 en 8:03 am | Permalink

    Me salio como una bolsa pequeña el la pierna izquieda. Como una pelota. O esponja algo asi. K debe de hacer. No me duele ni nada pero se me nota la diferencia cuando me pongo un pantalon mi pregunta me va a crecer mas o se quedara asi.. que debo de hacer

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