Poliomielitis

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¿Qué es?

La poliomielitis es una infección altamente contagiosa causada por el virus de la poliomielitis. En un pequeño porcentaje de personas infectadas, el virus ataca las células nerviosas en el cerebro y la médula espinal, particularmente las células nerviosas en la médula espinal que controlan los músculos involucrados en el movimiento voluntario, como caminar. La destrucción de estas neuronas causa parálisis permanente en 1 a 200 casos. Polio es el nombre que también recibe la poliomielitis.

La infección se disemina a través del contacto directo con partículas del virus que caen de la garganta y las heces (materia fecal). La enfermedad fue prácticamente erradicada en el hemisferio occidental desde la aparición de la vacuna inactiva en 1955 y de la vacuna activa oral en 1961. Las campañas de vacunación lograron reducir el número de países en donde la polio es endémica (solo se da en un determinado lugar). En 1988, más de 120 países tenían el virus endémico de la poliomielitis, en 1998, solo 50 países tenían poliomielitis endémica, en 2001, solo en 6 países aún seguía habiendo poliomielitis. Hubo 1.265 casos de poliomielitis confirmados alrededor del mundo en 2004. En la actualidad, el 90% de todas los casos de poliomielitis endémica se encuentran en India, Nigeria y Pakistán. En los países en desarrollo, algunas personas aún siguen sin recibir la vacunación. Las condiciones sanitarias e higiénicas deficientes promueven la diseminación del virus. Las personas que viajan a estos países deben tener las vacunas al día. La Organización Mundial de la Salud intenta erradicar la poliomielitis alrededor del mundo, al igual que lo hizo con la viruela.

Aunque son raros los casos, hay personas que contrajeron la poliomielitis al ser vacunadas con el virus activo de la poliomielitis. Los países que han exterminado la poliomielitis usualmente usan la vacuna con el virus inactivo, que nunca causa poliomielitis.

Síntomas

Hay dos formas de poliomielitis:

  • Poliomielitis menor: (también llamada poliomielitis abortiva) ocurre especialmente en niños pequeños y es la forma más común de los dos tipos de polio. La enfermedad es leve y tanto el cerebro como la médula espinal no se ven afectados. Los síntomas aparecen tres a cinco días después haber estado expuesto al virus e incluyen fiebre leve, dolor de cabeza, dolor de garganta, vómitos, falta de apetito y una sensación general de enfermedad y malestar.
  • Poliomielitis mayor: es el caso más severo de la enfermedad que se desarrolla aproximadamente 7 a 14 días después de haber estado expuesto al virus. Los síntomas incluyen fiebre, dolor de cabeza severo, rigidez de nuca y espalda y dolores musculares agudos. Algunas personas experimentan sensaciones anómalas de la piel. Son comunes los espasmos musculares y la tendencia a retener orina. Podría desarrollarse debilidad y parálisis musculares de repente o gradualmente mientras hay fiebre; no obstante, la parálisis no continúa empeorando más tarde. La enfermedad afecta más comúnmente los músculos de las piernas, pero las áreas afectadas dependen de la porción de la médula espinal dañada. Las áreas dañadas pueden incluir los brazos, los músculos abdominales, el pecho, el cuello y los músculos de la garganta. La insuficiencia respiratoria ocurre si el virus ataca los nervios de la médula espinal que controlan los músculos del pecho que ayudan a los pulmones a expandirse, o ataca a otras partes del cerebro que afectan la respiración.

Diagnóstico

El diagnóstico de la poliomielitis se basa en el examen neurológico. Su médico podría sospechar que usted tiene poliomielitis si tiene fiebre con debilidad en las extremidades o parálisis que afecta principalmente una parte del cuerpo. El médico revisara sus reflejos musculares e intentará detectar debilidad muscular, contracciones musculares anormales y disminución del tono muscular. El virus de la poliomielitis puede detectarse en la garganta o las muestras de heces. Los anticuerpos para el virus pueden detectarse en la sangre.

Duración

La recuperación de la poliomielitis menor ocurre en alrededor de tres días. La fiebre y otros síntomas de poliomielitis mayor pueden desaparecer en días aunque la parálisis puede ser permanente. Algunas funciones musculares pueden recuperarse durante los primeros seis meses posteriores al cuadro de enfermedad aguda, y puede seguir habiendo una mejora durante los siguientes dos años.

Prevención

Según donde vivan los bebés y niños, estos debería ser vacunados contra una o las dos formas de poliomielitis: la vacuna Salk, que es la forma inactiva del virus de la poliomielitis (VPI, por sus siglas en inglés), se coloca en forma de inyección o la vacuna Sabin, que es la forma del virus vivo atenuado (VOP, por sus siglas en inglés) y se da por vía oral (por boca). La VOP brinda la mayor protección contra la poliomielitis; no obstante, en casos raros, puede causar poliomielitis paralítica. Por esta razón, algunos países en donde la poliomielitis ya no es endémica utilizan en la actualidad la vacuna inactiva de la poliomielitis, que es casi tan efectiva como la VOP. En Estados Unidos, el programa de vacunación recomendado por la American Academy of Pediatrics (Academia Americana de Pediatría) y el Advisory Committee on Immunization Practices (Comité Asesor sobre Prácticas de Vacunación) fue actualizado en 2000:

En niños:

  • La VPI para todos los niños de 2 meses, 4 meses, 6 a 18 meses y 4 a 6 años de edad.
  • Se está desarrollando una combinación de vacunas para reducir el número de vacunas que deben recibir los niños. En caso de que se combinen una o más dosis de VPI en una sola vacuna, estas dosis se colocarán siguiendo el mismo programa de vacunación y sustituirán una dosis individual de la vacuna.

En adultos:

  • Se considera que un adulto está totalmente protegido contra la poliomielitis si ha recibido al menos tres dosis de VPI, al menos tres dosis de VOP o una combinación de tres dosis de VPI y VOP. Dado que la poliomielitis es ahora menos común, no todos los adultos necesitan recibir todas las vacunas si no fueron vacunados cuando niños.
  • Se recomienda a los adultos que viven en Estados Unidos que nunca fueron vacunados, que se vacunen antes de viajar a áreas donde pueden estar expuestos al virus de la poliomielitis (como India, Pakistán, Afganistán y Nigeria).
  • Se recomiendan la vacunación a los trabajadores de la salud que no fueron previamente vacunados. La segunda dosis de VPI debería colocarse 4 a 8 semanas después de la primera. De ser posible, debería colocarse una tercer dosis entre los 6 y 12 meses después de la segunda, no obstante podría colocarse tan pronto como cuatro semanas después de la segunda dosis en caso de que un viajero quiera tener las tres dosis de vacunas antes de salir de su país.

Tratamiento

Ningún medicamento puede destruir el virus una vez que hay infección. El tratamiento tiene como objetivo controlar los síntomas de la enfermedad. Las personas con poliomielitis menor se tratan con reposo en cama y medicamentos de venta libre para controlar la fiebre y los dolores musculares.

Las personas con poliomielitis mayor podrían requerir más tratamiento, incluidos:

  • Fisioterapia: el tratamiento ayuda a minimizar el daño a los músculos paralizados y ayuda a recuperar la movilidad a medida que el cuadro severo de la enfermedad se cura. El tratamiento de la parálisis depende de los músculos afectados.
  • Medidas para prevenir las infecciones del tracto urinario: si los músculos de la vejiga no se contraen normalmente, la vejiga podría no vaciarse por completo. Esto puede conducir a infecciones urinarias. En algunos casos podría ser necesario el uso de catéteres para vaciar la vejiga y tomar antibióticos durante largo tiempo.
  • Asistencia respiratoria mecánica: algunas personas tienen problemas para mantener abiertas sus vías respiratorias después de haber tenido poliomielitis. En este caso, puede colocarse un tubo rígido dentro de la tráquea que conecte la boca con los bronquios en los pulmones. Este tubo se coloca a través de una abertura en el cuello, llamada traqueotomía. Podría necesitarse un tubo de traqueotomía si los músculos respiratorios están débiles o paralizados. En este caso, una máquina llamada respirador pasa aire por este tubo. Un catéter conectado a un motor de succión puede eliminar el exceso de mucosidad a través del tubo de traqueotomía. Las personas que necesitan respiración artificial prolongada deben vivir en una instalación que incluya enfermeras y terapeutas capacitados para brindar cuidados respiratorios.

Cuándo llamar a un profesional

Busque atención médica si tiene cualquier signo de debilidad o parálisis musculares, particularmente cuando este cuadro está acompañado de fiebre. Además, varios casos de dolor de cabeza y de espalda severos requieren atención médica.

Pronóstico

Las personas con la formas de poliomielitis menor y de poliomielitis no paralítica se recuperan por completo, mientras que la mayoría de las personas con la forma de poliomielitis mayor que estuvieron paralizados también se recuperan por completo. Menos del 25% de las personas con poliomielitis quedan discapacitadas de por vida.

Aunque la persona se puede recuperar por completo de los síntomas de poliomielitis, esta enfermedad siempre deja algún daño. A medida que la persona envejece, el sistema nervioso podría tolerar cada vez menos el daño causado por la poliomielitis y entonces los síntomas podrían comenzar a aparecer gradualmente. Esto puede suceder 15 a 30 años posteriores a haber contraído la infección activa de la poliomielitis. Los síntomas recurrentes de la poliomielitis se denominan síndrome de post-polio.

Información adicional

Centers for Disease Control and Prevention, CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC) 1600 Clifton Road Atlanta, GA 30333 Teléfono: 404-639-3534 Gratuito: 1-800-311-3435 http://www.cdc.gov/

World Health Organization (Organización Mundial de la Salud) 525 23rd St., N.W. Washington, D.C. 20037 Teléfono: 202-974-3000 Fax: 202-974-3663 http://www.who.int/

Easter Seals 230 West Monroe St. Suite 1800 Chicago, IL 60606 Teléfono: 312-726-6200 Gratuito: 1-800-221-6827 TTY: 312-726-4258 Fax: 312-726-1494 http://www.easter-seals.org/

Última revisión: 2007-08-20T00:00:00-06:00

Última modificación: 2008-08-15T00:00:00-06:00

Fuente: Copyright © 2008 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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