Viruela

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¿Qué es?

La viruela es una enfermedad contagiosa y a veces mortal causada por dos virus: la variola mayor y variola menor. La variola mayor es la forma severa y más común, y su tasa de mortalidad histórica total es del 20 al 50%. La variola menor es menos común y causa una forma más leve de viruela que generalmente no es mortal, y sus tasas de mortalidad históricas eran menores del 1%. La erradicación de la viruela significó uno de los mayores éxitos de la salud pública moderna. A través de una elaborada campaña de vacunación, la Organización Mundial de la Salud declaró oficialmente en 1980 que la viruela había sido erradicada en el mundo. El último caso conocido de viruela en Estados Unidos ocurrió en 1949, y el último caso de viruela ocurrido naturalmente fue en Somalia en 1977. En la actualidad, el único virus de la viruela conocido está bien almacenado en laboratorios de Estados Unidos y Rusia. No obstante, se especula que podría haber viruela fuera de los seguros laboratorios de estos dos países por dos razones: 1) el virus de la viruela puede cultivarse de desechos médicos sólidos (piel y líquidos corporales) durante al menos 100 años posteriores al almacenamiento simple, y 2) las Fuerzas Armadas de Corea del Norte tienen programas de vacunación constantes contra la viruela como lo hacían las Fuerzas Armadas de la antigua Irak. Por esta razón, existe la preocupación de que los terroristas podrían tener acceso al virus, que podría usarse como agente bioterrorista. Dado que la viruela ha sido erradicada, cualquier infección con viruela en el ser humano sería un signo de terrorismo. Por eso, Estados Unidos desarrolló un programa de vacunación contra la viruela y está desarrollando un plan para responder al ataque de la viruela. La viruela podría no ser contagiosa al igual que otras enfermedades virales, como la gripe y la varicela. La viruela típicamente se propaga por el contacto cercano y prolongado con una persona contagiada. No obstante, aún este tipo de exposición no siempre conduce a la viruela. La viruela también puede contagiarse por ropa de cama y ropa infectada. En raros casos, la viruela se disemina a través del aire en entornos cerrados como edificios, autobuses y trenes.

Síntomas

La infección de viruela atraviesa seis fases.

  • Incubación: de la enfermedad es de un promedio de 12 a 14 días. Durante esta fase, la persona recientemente infectada podría sentirse bien o presentar síntomas muy leves que imitan las fases tempranas de un resfrío o gripe y no es contagiosa.
  • Síntomas iniciales: se manifiestan en los siguientes dos a cuatro días e incluyen fiebre (101 a 104 grados Fahrenheit (38.3 a 40 grados Celsius)), dolor de cabeza y dolor en el cuerpo, y generalmente sensación de estar muy enfermo. Aunque los pacientes podrían contagiarse durante esta fase, la persona generalmente se contagia durante la fase del sarpullido.
  • Sarpullido prematuro: dura alrededor de cuatro días. Generalmente, primero el sarpullido aparece como puntos rojos en la boca que se vuelven llagas. Las llagas luego se rompen y propagan el virus en la boca y la garganta. Al mismo tiempo, aparece un sarpullido sobre la piel de la cara y se propaga a los brazos, manos, piernas y pies. En 24 horas, el sarpullido se propaga por todo el cuerpo. Al tercer día, el sarpullido se transforma en bultos y, un día más tarde, estos bultos están llenos de un líquido espeso.
  • Luego, el sarpullido entra en la segunda fase, llamada sarpullido pustuloso, en la cual los bultos se vuelven pústulas, que se sienten como pelota redondas y se observan depresiones debajo de la piel.
  • Las pústulas se vuelven escaras y la mayoría de los bultos hacen escaras dos semanas después de la aparición del sarpullido prematuro.
  • Finalmente, las escaras caen y a menudo dejan cicatrices con forma de pequeñísimos huecos. La mayoría de las escaras desaparecen tres semanas después de la aparición de sarpullido. Una vez que las escaras desaparecen, las personas ya no contagian más. A diferencia de la varicela, todos los bultos de la viruela parecen pasar por la misma fase al mismo tiempo.

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Diagnóstico

El diagnóstico de la viruela se basa en el examen físico y análisis de sangre. La fiebre y el sarpullido progresivo y distintivo en la piel indicará que es viruela. Su médico evaluará su historia clínica y síntomas recientes para determinar si ha estado expuesto a la viruela y tiene esta enfermedad.

Duración

Un caso de viruela generalmente dura alrededor de cinco semanas. Esto incluye un promedio de 12 días de periodo de incubación, cuatro días de síntomas iniciales, cuatro días de sarpullido prematuro, cinco días de sarpullido pustuloso, cinco días de escaras y seis días para que las escaras desaparezcan.

Prevención

La única manera de prevenir la viruela es con la vacuna de la viruela. En Estados Unidos, en 1972 se interrumpió la vacuna de rutina contra la viruela porque el riesgo de colocarla era mayor que riesgo de contraer viruela. La vacuna contra la viruela causó una a dos muertes por cada millón de personas vacunadas. En la actualidad, dada la posible amenaza de bioterrorismo, se considera colocar la vacuna a miembros de las Fuerzas Armadas, trabajadores de la salud pública, socorristas y profesionales de la salud. Además, el Gobierno de Estados Unidos tiene suficiente cantidad de vacunas para responder a un brote de viruela en el país. En casos poco comunes, la vacuna colocada tres a siete días posteriores a la exposición a la viruela podría prevenir la enfermedad; no obstante, atenúa los síntomas y se cree que reduce la mortalidad.

Tratamiento

Actualmente, no existe tratamiento específico para la viruela aparte del cuidado asistencial. Se están desarrollando y probando medicamentos antivirales contra la viruela.

Cuándo llamar a un profesional

Un caso de viruela en el mundo despertaría una gran reacción de los medios de prensa y la salud pública. Esto incluiría instrucciones muy específicas acerca de los pasos que usted y su familia deberían seguir, dónde, de ser necesario, deberían recurrir para un tratamiento, y si fuera necesario vacunarse, dónde deberían hacerlo. Si no se detectaron casos de viruela, es muy poco probable que haya estado expuesto y esté infectado con el virus de viruela. Es mucho más probable que tenga una infección viral más común. Usted debería llamar a su médico si experimenta cualquiera de los siguientes síntomas de la infección de viruela, como fiebre alta y sarpullido que aparece primero como puntos rojos, más abundantes sobre la cara, brazos, manos, piernas y pies.

Pronóstico

Históricamente, se asociaba el virus de la variola mayor, el virus más común de la viruela, con las tasa de mortalidad del 25 al 30%. Si usted contrae esta forma de viruela, tiene hasta el 70% de probabilidad de sobrevivir a la infección de la viruela. Es importante reconocer que las tasas de mortalidad de la infección de viruela son históricas y se desconoce el efecto que tendría la medicina moderna sobre la capacidad de las personas para sobrevivir a la viruela. En sobrevivientes de la infección de la viruela, generalmente pueden verse cicatrices en el cuerpo que causan desfiguración y muchas infecciones oculares que conducen a ceguera.

Información adicional

Centers for Disease Control and Prevention, CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC) 1600 Clifton Road Atlanta, GA 30333 Teléfono: (404) 639-3534 Gratuito: (800) 311-3435 http://www.cdc.gov/

National Library of Medicine, NLM (Biblioteca Nacional de Medicina, NLM) 8600 Rockville Pike Building 38 Bethesda, MD 20894 Teléfono: (301) 594-5983 Gratuito: (888) FIND-NLM (346-3656) Fax: (301) 496-4450 http://www.nlm.nih.gov/

Última revisión: 07-02-2007T00:00:00-07:00

Última modificación: 2008-08-20T00:00:00-06:00

Fuente: Copyright © 2008 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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