Enfermedades y Condiciones

Diarrea

¿Qué es?

La diarrea se refiere a defecaciones más frecuentes y líquidas que las habituales. Existen muchas causas. La diarrea frecuentemente es causada por una infección por bacterias, virus o parásitos. Las bacterias causan diarrea al invadir el intestino o al producir una toxina que hace que el intestino secrete más agua. Cuando la diarrea es causada por alimentos contaminados con bacterias o parásitos, las personas suelen referirse a esto como intoxicación alimenticia.

La diarrea también es causada por:

  • Síndrome del colon irritable, especialmente durante los momentos de más estrés
  • Efectos secundarios de medicamentos, como los antibióticos y los antiácidos que contienen magnesio
  • Abuso de laxantes
  • Inflamación de la parte más baja del intestino (la colitis ulcerativa o enfermedad de Crohn).

Síntomas

Generalmente, las personas con diarrea tienen heces flojas y líquidas. Con menos frecuencia, expulsan cantidades pequeñas y frecuentes de heces o materia fecal con mucosidad y sangre. Otros síntomas pueden incluir:

  • dolor y retortijones abdominales
  • vómitos
  • fiebre
  • escalofríos
  • sangre en la materia fecal
  • incontinencia fecal (falta de control del intestino)

Los vómitos y la diarrea frecuentes pueden causar deshidratación (niveles anormalmente bajos de agua en el cuerpo) si se pierde demasiado líquido corporal.  Los signos de deshidratación incluyen:

  • boca seca
  • sed
  • ojos resecos
  • orina poco frecuente

Diagnóstico

Como la diarrea tiene diferentes causas, su médico le preguntará acerca de su situación personal. Sus antecedentes de viajes recientes o el contacto con miembros de la familia con síntomas similares pueden sugerir una infección.

Su médico le hará preguntas acerca de sus síntomas y lo examinará. Si tiene síntomas graves, también le podría pedir una muestra de materia fecal. Un laboratorio analizará la muestra para detectar si se trata de una infección.

Duración

Normalmente, los síntomas de la diarrea son más graves durante las primeras 24 horas. Aunque algunos episodios de diarrea aguda duran hasta 14 días, la mayoría desaparece en tres a siete días.

Prevención

Las buenas prácticas de higiene ayudan a prevenir la diarrea. Lo más importante es lavarse las manos frecuentemente con agua y jabón, en especial antes de comer, antes de preparar la comida y después de ir al baño. Como la causa de algunas diarreas es la intoxicación alimenticia, evite las carnes que no están bien cocidas, los mariscos crudos o los alimentos que han estado varias horas sin refrigeración. Si sus episodios de diarrea ocurren infrecuentemente, puede que no se encuentre una causa específica. Si padece de episodios recurrentes, trate de identificar los factores que desencadenan sus síntomas, como la reacción a un medicamento o a determinados alimentos, y evítelos.

Tratamiento

Cuando los síntomas comiencen, trate de descansar más y cambie a una dieta de líquidos claros. Beba agua, jugo, caldo y té suave para evitar deshidratarse. Reemplace los líquidos y electrolitos perdidos con bebidas deportivas. Evite el café o los refrescos que contienen cafeína, ya que la cafeína aumenta la pérdida de agua y sales en el cuerpo. Si tiene náuseas además de diarrea, tome sorbos muy pequeños de líquido y chupe trocitos de hielo frecuentemente.

Cuando comience a sentirse mejor, empiece a comer alimentos sólidos en forma gradual para evitar dolor de estómago. Comience con alimentos blandos a base de almidones (cereal cocido, arroz al vapor, pan tostado (tostadas) sin mantequilla y puré de manzana) antes de volver a su dieta normal. Para aliviar los dolores estomacales, aplique calor sobre su abdomen (una bolsa de agua caliente, compresas tibias o un cojín eléctrico a baja temperatura). También puede considerar los medicamentos que se venden sin receta como subsalicilato de bismuto (Pepto-Bismol) o loperamida (Imodium).

Cuándo llamar a un profesional

Aunque la mayoría de las diarreas agudas se autolimitan, debe llamar a su médico si la diarrea dura más de 48 horas y tiene fiebre por arriba de los 101 grados Fahrenheit (38 grados Celsius). También debe consultar a su médico si nota mucosidad o sangre con la materia fecal, si tiene dolor abdominal persistente o síntomas de deshidratación.

Pronóstico

La mayoría de las personas se recuperan por completo de los síntomas de la diarrea aguda en tres a siete días.

Información adicional

Centers for Disease Control and Prevention, CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades) National Center for Infectious Diseases, Division of Bacterial and Mycotic Diseases, (Centro Nacional para Enfermedades Infecciosas, Departamento de Enfermedades Bacterianas y Micóticas) 11600 Clifton Road, Atlanta, Georgia 30333 http://www.cdc.gov/ncidod/dbmd

Última revisión: 07-12-2007 T00:00:00-07:00

Última modificación: 30-12-2007 T00:00:00-07:00

Fuente: Copyright © 2007 por la Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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