Síntomas

Dolor

¿Qué es?

Accidentalmente toca una estufa caliente y en una milésima de segundo retira la mano. ¿Qué pasó?

Usted tiene receptores de dolor en todo el cuerpo, tanto internos como externos. Estos receptores envían mensajes eléctricos a través de la médula espinal hasta el cerebro. Usted se da cuenta (toma conciencia) de la existencia del dolor cuando el cerebro recibe e interpreta estos mensajes eléctricos. En algunos casos, como cuando toca una estufa caliente, el cuerpo puede reaccionar en forma defensiva incluso antes de que el cerebro sepa lo que está sucediendo. Esto sucede porque los mensajes de dolor que llegan a la médula espinal provocan una respuesta refleja automática, haciendo que los músculos cercanos a la fuente del dolor se contraigan para quitar el dolor.

Los receptores del dolor y las vías nerviosas son diferentes en todo el cuerpo. Por lo tanto, la sensación de dolor es también diferente, según de donde provenga el mensaje y cómo viaja. A veces, la fuente del dolor es difícil de localizar. Por ejemplo, algunas personas sienten el dolor de un ataque cardíaco en el cuello o en la mandíbula. Las personas también tienen diferentes formas de tolerar el dolor y de responder al medicamento para el dolor.

Existen dos tipos de dolor:

Dolor agudo:

  • por lo general tiene una causa clara
  • comienza repentinamente
  • no dura mucho tiempo
  • puede aumentar la frecuencia cardíaca o respiratoria y elevar la presión sanguínea

Por lo general, el dolor agudo es útil, en el sentido que expresa un signo claro de peligro. Algunos ejemplos son tocar superficies calientes, golpearse su dedo del pie o cortarse.

Dolor crónico:

  • generalmente dura 1 mes o más, y puede durar hasta años
  • puede aparecer y desaparecer muchas veces o permanecer constante
  • puede perturbar el sueño, disminuir el apetito y causar depresión
  • a menudo tiene poco o ningún efecto en la presión sanguínea, o en la frecuencia cardíaca o respiratoria

El dolor crónico puede durar más tiempo del necesario, el mensaje ha sido enviado y recibido, pero se sigue enviando una y otra vez. Algunos ejemplos incluyen la artritis, el cáncer y los dolores de espalda.

Síntomas

El dolor es un síntoma. El dolor agudo a menudo tiene una causa clara, en cambio el crónico es más persistente, puede durar meses o años, y puede o no tener una causa obvia.

Diagnóstico

Para diagnosticar la causa del dolor, por lo general el médico intenta determinar la intensidad del dolor y la causa del dolor. Esto puede ser un reto, ya que ninguna prueba de laboratorio puede probar la presencia de dolor, y además el describir el dolor con palabras puede ser difícil. Además, cada persona experimenta el dolor de manera diferente.

Su médico puede hacerle preguntas sobre la historia de su dolor. También puede pedirle que describa el dolor usando una escala, por ejemplo del 0 (no hay dolor) hasta el 10 (dolor insoportable), o utilizar otras escalas o medidas. Una vez que su médico determine si el dolor es agudo o crónico, y descubra la causa, él o ella puede determinar la mejor manera de tratarlo. Sin embargo, los doctores a menudo comienzan a tratar el dolor antes de identificar la causa.

Duración

La duración del dolor dependerá de la fuente y de la severidad.

Prevención

El intentar prevenir el dolor antes de que suceda puede ser peligroso. El dolor agudo es un mensaje importante que es esencial para sobrevivir. Algunas personas nacen con un trastorno raro (analgesia congénita) y no sienten dolor. Viven en un gran peligro debido a que pierden las señales de advertencia que pueden significar la vida o la muerte.

Una vez que se diagnostica la causa del dolor, se puede prevenir que el dolor regrese. Por ejemplo, una persona que fue diagnosticada con una úlcera estomacal puede tomar medicamentos para curar la úlcera y prevenir que continúe el dolor.

Tratamiento

Probablemente su médico tratará su dolor mientras intenta encontrar la causa. Hay muchos medicamentos útiles, aunque su eficacia dependerá del paciente y de la naturaleza del dolor.

Los analgésicos (calmantes) son las tabletas más comunes para el dolor. El acetaminofén (Tylenol y otras marcas) interfiere en los mensajes de dolor. La aspirina y el ibuprofeno (Advil, Motrin y otros) actúan de dos maneras: 1) interfiriendo en los mensajes de dolor, y 2) reduciendo la inflamación, la hinchazón y la irritación que puede empeorar el dolor.

Los calmantes narcóticos, como la morfina y la codeína, son los tratamientos más potentes para el dolor, y por lo general se reservan para los dolores más intensos. Pueden causar efectos secundarios serios,  pueden causar adicción y a menudo causan estreñimiento.

Otros medicamentos como los anestésicos, antidepresivos, anticonvulsivos y corticoides podrían actuar contra ciertos tipos de dolor.

A veces los medicamentos se inyectan directamente en la zona del dolor o cerca del nervio para interrumpir la señal de dolor.

Los tratamientos sin medicamentos para el dolor incluyen:

  • acupuntura
  • masaje
  • relajación
  • psicoterapia
  • estimulación nerviosa eléctrica transcutánea (ENET), que usa impulsos eléctricos para estimular los extremos nerviosos o cercanos al lugar del dolor

Los tratamientos sin medicamentos pueden ser útiles en especial para las personas con dolor crónico. En algunos casos, estos tratamientos pueden estimular los calmantes naturales, llamados endorfinas, que crea el cuerpo. En otros casos, los tratamientos sin medicamentos actúan directamente para interferir en los mensajes de dolor. Muchas veces tampoco se puede explicar porque el dolor para.

Cuándo llamar a un profesional

El dolor significa que existe algún problema. Aunque hay personas que toleran más el dolor que otras, nunca se debe ignorar. Consulte a su médico si no puede determinar porqué tiene dolor, si el dolor continúa o si no responde a un tratamiento simple.

Pronóstico

Para las personas con dolor agudo, las perspectivas generalmente son buenas. Muchos medicamentos son efectivos para aliviar el dolor. Cuando se elimina la causa del dolor, el dolor desaparece.

Para las personas con dolor crónico puede ser más complicado. Las fuentes del dolor pueden ser difíciles de encontrar o de tratar, y el dolor puede continuar incluso después de tratar sus causas. Este tipo de dolor puede provocar complicaciones como trastornos del sueño, pérdida del apetito y depresión. Los médicos están aprendiendo más acerca de las causas y el tratamiento del dolor crónico, pero las personas que lo padecen necesitan aprender a sobrellevarlo por periodos prolongados de tiempo. Es posible que los cambios en su estilo de vida y los tratamientos sin medicamentos deban volverse parte de su vida diaria.

Información adicional

American Chronic Pain Association (Asociación Americana de Tratamiento del Dolor Crónico) P.O. Box 850 Rocklin, CA 95677 Teléfono gratuito: 1-800-533-3231 Fax: 916-632-3208 http://www.theacpa.org

American Pain Foundation (Fundación Americana para el Tratamiento del Dolor) 201 N. Charles St. Suite 710 Baltimore, MD 21201-4111 Teléfono: 410-783-7292 Gratuito: 1-888-615-7246 http://www.painfoundation.org

American Pain Society (Sociedad Americana del Tratamiento del Dolor) 4700 W. Lake Ave. Glenview, IL 60025 Teléfono: 847-375-4715 Fax: 1-877-734-8758 http://www.ampainsoc.org

Última revisión: 08-07-2008T00:00:00-06:00

Última modificación: 09-09-2008T00:00:00-06:00

Fuente: Copyright © 2008 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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