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El director de la Organización Mundial de la Salud (OMS) dijo esta semana que el Ómicron se ha reportado en 77 países y que se está diseminando más rápidamente que las variantes previas del Covid-19. Aunque la información confirmará en un futuro si realmente causa enfermedad menos severa, lo cual no se ha establecido con seguridad, la gran cantidad de infecciones podría abrumar una vez más los sistemas de salud. En esta columna encontrará más información acerca del Ómicron.

A casi dos años del inicio de la pandemia, 272,811,578 personas se habían infectado a nivel mundial, de las cuales 5,349,729 habían fallecido para el 16 de diciembre del 2021. Sólo en los Estados Unidos, 51,292,258 se habían infectado y 823,390 personas habían fallecido. Muchísimas de estas infecciones y muchísimas de estas muertes se podían haber prevenido. No podemos cambiar el pasado, pero si podemos cambiar el futuro. Veamos qué sabemos acerca de la variante Ómicron y qué podemos hacer para protegernos de ésta y de la variante Delta del Covid-19 que es la variante predominante en los Estados Unidos y en la mayoría de los países en este momento. 

Como el Ómicron es una variante nueva, los científicos están realizando estudios diariamente y sus investigaciones podrían cambiar algunas de las conclusiones acerca de esta variante a medida que pasa el tiempo y aprenden más.

¿Qué es la variante Ómicron?

La variante Ómicron se reportó originalmente el 24 de noviembre por unos investigadores en Sudáfrica como una variante preocupante del COVID-19. La Organización Mundial de la Salud le puso este nombre a la variante B.1.1.529 siguiendo la tradición de nombrar a las variantes con las letras del alfabeto griego.  

Su descubrimiento hizo que los EE.UU. restringieran los viajes hacia y desde ese país y otros países de África vecinos y que se estimulara a las personas que no se habían vacunado a que se vacunaran. El primer caso de Ómicron en EE.UU. se identificó en una persona en California que había viajado a Sudáfrica. Desde entonces, se le ha encontrado en muchos otros estados y países. Muchos no han estado en Sudáfrica ni en contacto con alguien que haya viajado allí. En este momento el contagio es comunitario de una persona infectada a otra.

¿Debemos preocuparnos por la variante Ómicron?

El Ómicron es diferente a otras variantes y se le consideró preocupante porque tiene mayor número de mutaciones (cambios). Tiene más de 30 mutaciones en la proteína pico, que es la parte del virus que le permite unirse a nuestras células, y así puede entrar a ellas. 

Los científicos creen que esta mutación podría hacer que la variante Ómicron se transmita más fácilmente. Además, de acuerdo con estudios preliminares de unos investigadores en Cambridge, Massachusetts, esta variante también tomó un código genético de otro coronavirus que causa el resfriado común. Esto explicaría su mayor transmisibilidad, por un lado, y por otro, lo que se cree que es su menor severidad.

Tanto las pruebas de P.C.R que se usan en la mayoría de los laboratorios como la mayoría de las pruebas rápidas que se usan en las casas tienen la habilidad de identificar a la variante Ómicron. 

De acuerdo con estudios preliminares por investigadores británicos en 121 personas, la variante Ómicron tiene 3,2 veces más probabilidades de causar una infección, o sea de transmitirse en el hogar, que Delta. Esto podría deberse ya sea a que invade a las células más fácilmente o a que una vez que está en las células tiene mejor capacidad de multiplicarse dentro de ellas. Los científicos están realizando estudios en Sudáfrica, Gran Bretaña y algunos lugares en Europa en donde parece que el Ómicron se está diseminando más rápidamente que el Delta, pero dicen que necesitamos monitorearlo en más lugares y por periodos más largos para descartar que sea una oportunidad aleatoria o accidental. 

En cuanto al riesgo de reinfección, algunos estudios a la fecha sugieren que el haber tenido COVID previamente no parece proteger mucho a la persona ya que el riesgo de reinfección es 3 veces más probable con el Ómicron que con otras variantes. Esto también requiere confirmación con estudios más largos.

¿Cómo afecta el Ómicron la protección por las vacunas contra el Covid-19 o la infección previa?

Los expertos estaban preocupados de que, como los anticuerpos que produce el sistema inmunológico o de defensa del cuerpo ante la vacuna o la infección por el COVID combaten al virus enfocándose en las proteínas pico, que cambios que alteraran esta área previnieran que funcionaran y que neutralizaran al virus. 

Aparentemente, unos estudios que no se han publicado, realizados tanto en Sudáfrica como por la compañía Pfizer/ BioNTech, parecen indicar que las dos dosis iniciales de la vacuna Pfizer quizá no sean suficientes para proteger contra la hospitalización y la muerte por el Ómicron, pero que la protección se mejora significativamente con un refuerzo o booster, o sea con la tercera vacuna. El Ómicron puede evadir las defensas a la infección previa por Covid-19. Aunque se continúan realizando estudios en los pacientes que han recibido refuerzos y en el porcentaje de reinfecciones, los científicos consideran que la vacuna con refuerzo es la mejor protección para la hospitalización y la muerte en este momento. 

El Dr. Anthony Fauci revisó datos de los estudios realizados la semana pasada que mostraron que los anticuerpos generados por dos dosis de las vacunas Pfizer y Moderna perdían potencia contra la variante Ómicron. Pero tanto estudios de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) para la vacuna Moderna, como otros presentados para la vacuna Pfizer revelaron que las vacunas de refuerzo restauraban los anticuerpos capaces de bloquear al Ómicron.

El Dr. Fauci dijo también que datos de estudios en la vida real de Sudáfrica han mostrado que, aunque la protección con dos dosis de la vacuna Pfizer contra el Ómicron puede bajar al 30% contra infección sintomática, todavía protegía 70% contra hospitalización y que un refuerzo (la tercer vacuna), según estudios en la Gran Bretaña, restauraba la protección contra enfermedad sintomática a 75%. Por eso, nuestro régimen de refuerzo funciona contra el Ómicron y en este momento no se necesita una vacuna especial. Pero, si la persona no está vacunada, está sumamente vulnerable, no sólo a la variante delta que está aumentando por el frío y las fiestas, sino por el Ómicron.

Esto comprueba lo que la Dra. Rochelle Walensky, directora de los CDC, había dicho, que entre más mutaciones tiene una variante en particular, más inmunidad se necesita para combatirla. Por eso los CDC están tratando de estimular a que la mayor cantidad de gente se vacune y se aplique el refuerzo de la vacuna, si califica, para aumentar la inmunidad en cada persona.

Desde luego, los fabricantes de las vacunas están listos para ajustar la fórmula de sus vacunas en caso de que sea necesario en un futuro cercano.

¿Qué tan severo es el Ómicron? ¿Responde a los tratamientos disponibles?

La evidencia en este momento sugiere que el Ómicron causa enfermedad ligera, pero los expertos advierten que es muy temprano para estar seguros.

Por ejemplo, la mayoría de las personas que se han infectado en los Estados Unidos han desarrollado síntomas leves, sólo uno ha requerido hospitalización y uno ha muerto. Pero la mayoría han sido personas jóvenes, muchos de ellos habían recibido la vacuna o habían tenido el Covid-10 previamente, y los que están en mayor riesgo de tener casos severos son los que no se han vacunado y las personas mayores. Varios epidemiólogos piensan que es necesario que pase más tiempo para tener una mejor idea de lo que va a suceder.

En cuanto a los tratamientos disponibles, las compañías que fabrican los tratamientos para los pacientes que tienen Covid severo están investigando si sus productos funcionan. Los estudios preliminares sugieren que los anticuerpos monoclonales podrían no funcionar tan bien contra esta variante, pero nuevamente, necesitamos más estudios. Los fabricantes del Regeneron han dicho que sus tratamientos de anticuerpos podrían ser menos efectivos contra el Ómicron pero que podrían hacer ajustes a su medicamento, si fuese necesario. La compañía GSK ha reportado que su compuesto de anticuerpos monoclonales (sotrovimab) probablemente sea efectivo. La dexametasona y otros medicamentos que ayudan con la inflamación todavía funcionarán. Esta información continuará actualizándose a medida que se realicen los estudios.

Una pastilla fabricada por la compañía Pfizer, que aún no se ha aprobado, anunció que sus ensayos clínicos demuestran que, si se toma en los tres primeros días del inicio de los síntomas, disminuye el riesgo de hospitalización y muerte en un 89%, incluyendo con la variante Ómicron. El tratamiento se toma dos veces al día por cinco días. 

En cuanto a los síntomas, los reportes iniciales de Sudáfrica con la variante Ómicron han sido en estudiantes universitarios que han presentado síntomas similares y casos ligeros. Se necesita más tiempo para entender cuál es la situación real del cuadro clínico causado por Ómicron.

El Dr. Stuart Ray, un especialista en enfermedades infecciosas en Johns Hopkins University, dijo que las personas debemos seguir la “nueva sabiduría” acerca del virus: seguir las tasas de infección local para determinar qué tan vulnerables somos mientras utilizamos nuestro sentido común para protegernos, incluyendo: las vacunas, los refuerzos, y las máscaras de alta calidad como las KN95 y N95. Dijo que “Todavía es temprano, pero probablemente esta no sea la última variante que veremos, así que creo que deberíamos ver esto como parte del aprendizaje sobre este virus”.

La Dra. Walensky dice que lo que ha quedado claro durante la pandemia es que “No podemos predecir el futuro, pero podemos prepararnos para él. Y es exactamente lo que hemos estado haciendo – prepararnos para este momento”. 

El director de la OMS enfatizó la importancia de vacunar a todas las personas en todos los países y de continuar implementando las otras recomendaciones para salir de esta crisis. La vacuna e, idealmente, un refuerzo, es el primer paso para salir de esta pandemia. No es sólo para el bien común… como dice el refrán: la caridad comienza en casa. Protégete, protege a tu familia e indirectamente estarás protegiendo a los que te rodean. Si tienes dudas, consulta a tu médico. No te dejes llevar por la desinformación.

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Imagen: ©Shutterstock / fizkes

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