Intoxicación alimenticia

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¿Qué es?

Con frecuencia, la intoxicación alimenticia es una reacción a alimentos o agua contaminada cuando no se cuecen, no se manejan o no se almacenan correctamente los alimentos o el agua. Los contaminantes más comunes son las bacterias, como la salmonela, la campylobacter y la E. coli. Otros contaminantes incluyen los virus, los parásitos y las toxinas. Las intoxicaciones alimenticias generalmente resultan en dolor abdominal, vómitos y diarrea.

La intoxicación alimenticia, a pesar de ser común, puede evitarse fácilmente. Alrededor de un 85% de los incidentes de intoxicación alimenticia pueden prevenirse si se maneja y se prepara el alimento con cuidado y correctamente. Generalmente, los síntomas desaparecen en uno o dos días. Sin embargo, en algunos casos, la intoxicación alimenticia puede ser bastante peligrosa. En Estados Unidos, la intoxicación alimenticia resulta en más de 300.000 hospitalizaciones cada año y causa 5.000 muertes.

Síntomas

Los síntomas de la intoxicación alimenticia incluyen:

  • náuseas y vómitos
  • debilidad general
  • dolor y cólicos abdominales
  • diarrea
  • fiebre

Diagnóstico

El diagnóstico se hace generalmente sólo en base a los síntomas y se fortalece si está acompañado con la información de que una persona que comió con usted también se enfermó. Si el médico quiere detectar el microorganismo que causó la intoxicación alimenticia, le pedirá que proporcione una muestra de  la materia fecal para que sea examinada en el laboratorio. Su médico puede además solicitarle una muestra de sangre para realizar un examen. Si usted cuenta con una muestra del alimento que lo puede haber enfermado, pregunte a su médico si es importante que analice el alimento en busca de organismos infecciosos o toxinas. La muestra puede cultivarse en un laboratorio, lo que significa que ésta se coloca con un material especial que hace que los organismos que pueden estar presentes en la muestra crezcan, para así poder identificarlos.

Hasta el 80% de las intoxicaciones alimenticias se deben a alimentos preparados comercialmente o a comida institucional. En estos casos, el preguntar a otras personas que hayan comido el mismo alimento puede ayudar a determinar la causa.

La información sobre el tiempo transcurrido entre el consumo de los alimentos y el inicio de los síntomas puede ayudar a diagnosticar el problema:

  • Menos de seis horas sugieren que la infección fue causada por un tipo de bacteria que crea una toxina en el alimento antes de ingerirlo (como el estafilococo).
  • Doce horas o más sugieren una infección causada por un tipo de bacteria que produce la toxina después de que se ingiere el alimento (como ciertos tipos de E. coli) o una bacteria, virus o parásito que pueden dañar a las células que recubren el intestino (como la salmonela).

Duración

En general, la intoxicación alimenticia desaparece en uno o tres días, a pesar de que algunos tipos de intoxicación alimenticia pueden durar mucho más.

Prevención

Para prevenir la intoxicación alimenticia, debe seleccionar alimentos seguros. Tome las siguientes medidas:

  • Examine los alimentos cuidadosamente. Compre alimentos antes de su fecha de vencimiento, asegúrese de que las latas de los alimentos no estén abolladas o abultadas (hinchadas) y de que los frascos de los alimentos estén sellados herméticamente.
  • Sea especialmente cuidadoso cuando compre mariscos, productos lácteos y huevos.
  • Compre alimentos sólo en lugares en los que usted confíe. Evite comprar alimentos de vendedores callejeros o mercados en la carretera.
  • Evite comer alimentos que contengan huevo crudo, como mayonesa.
  • No coma hongos, incluyendo los hongos silvestres, a menos que se vendan en algún lugar de confianza.

Almacene correctamente los alimentos.

  • Refrigere o congele los alimentos perecederos inmediatamente.
  • Verifique periódicamente su refrigerador (nevera, heladera) y su congelador (freezer) para asegurarse que funcionen a las temperaturas correctas (41 grados Fahrenheit / 5 grados Celsius), 0 grados Fahrenheit / 18 grados Celsius para el freezer).
  • Almacene los alimentos de acuerdo con las instrucciones que aparecen en las etiquetas.
  • Descongele los alimentos en el refrigerador (nevera, heladera). Si deja que los alimentos se descongelen a la temperatura ambiente, le da oportunidad a las bacterias a que se reproduzcan.
  • Almacene los alimentos no perecederos en un lugar seco y fresco.

Prepare los alimentos de forma segura:

  • Mantenga limpios los utensilios y las superficies para cocinar.
  • Siempre lave sus manos antes y después de preparar los alimentos y enjuague las frutas y los vegetales cuidadosamente.
  • Utilice una tabla para cortar que sea lisa, dura y no porosa y lávela con jabón y agua caliente antes y después de cada uso.
  • Cada semana, esterilice los trapos de cocina y las esponjas con agua caliente y desinfecte el fregadero y el desagüe con una solución limpiadora.
  • Asegúrese de que todo el alimento se cocine completamente y sea especialmente cauteloso con los pescados y las aves.
  • Utilice un termómetro de carne para asegurarse que el alimento esté completamente cocido.
  • Sirva los alimentos inmediatamente después de cocinarlos.

Tenga en cuenta que los alimentos que se sirven en los restaurantes o en las instituciones pueden no haber estado almacenados a la temperatura apropiada y que las personas que manejan los alimentos pueden no tener la mejor higiene personal. Cuando coma en un restaurante, haga su pedido con cuidado. Preste atención a los quesos blandos, los mariscos crudos y cualquier alimento que contenga huevos crudos.

La irradiación de alimentos es otro medio efectivo de impedir la intoxicación alimenticia. Durante el proceso de irradiación, los alimentos se exponen brevemente a una fuente de energía radiante, como los rayos gamma o un haz de electrones, dentro de una instalación protegida. La irradiación no sustituye la fabricación y la manipulación adecuadas de los alimentos. El proceso, sin embargo, puede matar las bacterias dañinas y reducir en gran medida los posibles riesgos, especialmente cuando se le utiliza para tratar carne y productos lácteos. La irradiación es una práctica polémica (discutida) y no está bien vista en algunos lugares del mundo. Los alimentos irradiados no están ampliamente disponibles en Estados Unidos.

Tratamiento

Como los vómitos y la diarrea pueden hacerle perder mucho líquido, el tratamiento para la intoxicación alimenticia se centra en la prevención de la deshidratación. Si tiene intoxicación alimenticia, debe beber líquidos, aún si le cuesta mantenerlos en su cuerpo.

Una vez que pueda tolerar los líquidos sin vomitar, puede comenzar a agregar alimentos blandos a su dieta. Si la diarrea y los vómitos persisten durante más de 24 horas, el médico puede recetarle medicamentos que supriman (que le quiten) las náuseas y puede administrarle líquido por vía intravenosa (en la vena). En el caso de las infecciones causadas por intoxicación alimenticia, se pueden recomendar antibióticos. Las personas con intoxicación alimenticia muy severa podrían necesitar admisión al hospital.

Cuándo llamar a un profesional

Llame a su médico inmediatamente si sospecha de una intoxicación alimenticia en:

  • personas con un sistema inmunológico deficiente
  • mujeres embarazadas
  • niños pequeños
  • adultos mayores

Si usted está sano, deberá llamar al médico si:

  • los vómitos y la diarrea duran más de 24 horas
  • los vómitos y las náuseas son fuertes y abruptas y están acompañadas por una sensación de extrema debilidad
  • cualquiera de los síntomas de intoxicación alimenticia están acompañados por fiebre que exceda los 102 grados Fahrenheit (38.8º Celsius)
  • la diarrea es severa o con sangre

Pronóstico

En la mayor parte de las personas, la intoxicación alimenticia es una experiencia desagradable que dura uno o dos días y luego pasa. La intoxicación alimenticia puede ser peligrosa en niños muy pequeños, adultos mayores o personas con sistemas inmunológicos comprometidos y mujeres embarazadas. Cualquiera que se encuentre en estos grupos de riesgo, debería acudir a una sala de emergencia inmediatamente.

Información adicional

American College of Gastroenterology, ACG (Colegio Americano de Gastroenterología) P.O. Box 342260 Bethesda, MD 20827-2260 Teléfono: 301-263-9000 http://www.acg.gi.org/

American Gastroenterological Association (Asociación Americana de Gastroenterología) 7910 Woodmont Ave. Seventh Floor Bethesda, MD 20814 Teléfono: (301) 654-2055 Fax: (301) 652-3890 http://www.gastro.org/

Center for Food Safety & Applied Nutrition (Centro para la Seguridad Alimenticia y la Nutrición Aplicada) Administración Norteamericana de Alimentos y Fármacos (FDA) 5100 Paint Branch Parkway College Park, MD 20740-3835 Teléfono gratuito: 1-800-463-6332 http://www.cfsan.fda.gov

Food Safety and Inspection Service (Servicio de Seguridad e Inspección de los Alimentos) Departamento de Agricultura de Estados Unidos Agente de Envío de Correo 5268 5601 Sunnyside Ave. Beltsville, MD 20705 Teléfono: 301-504-9605 Fax: 202-504-0203 Correo electrónico: fsis.webmaster@usda.gov Web: http://www.fsis.usda.gov/oa/consedu.htm

U.S. Food and Drug Administration, FDA (Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos) 5600 Fishers Ln. Rockville, MD 20857-0001 Teléfono gratuito: (888) INFO-FDA (463-6332) http://www.fda.gov/

Última revisión: 2012

Última modificación: 2012

Fuente: Copyright © 2012 por Harvard University. Todos los derechos reservados.

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Con cariño, Doctora Aliza

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