Enfermedades y Condiciones

Narcolepsia

¿Qué es?

La narcolepsia es un trastorno que causa episodios repentinos de sueño profundo. Estos episodios pueden ocurrir a menudo y en momentos inadecuados, por ejemplo cuando la persona está hablando, comiendo o manejando. Aunque los episodios de sueño pueden suceder en cualquier momento, podrían ser más frecuentes durantes los periodos de inactividad o actividades monótonas y repetitivas.

La narcolepsia usualmente se manifiesta entre los 15 y los 30 años, aunque puede aparecer más temprano o más tarde. Una vez que se manifiesta, la narcolepsia es una condición de por vida. Tanto hombres como mujeres se ven afectados por igual. La narcolepsia afecta al menos a 120.000 personas en Estados Unidos.

Alrededor del 60% de las personas con narcolepsia diagnosticada tienen una combinación de una marcada somnolencia diurna (de día) con episodios repentinos de debilidad muscular (llamada cataplexia). La debilidad muscular puede ser tan severa que una persona con narcolepsia podría caer al piso, pero sin perder el conocimiento. Este tipo de narcolepsia está asociada con la escasez de una proteína estimulante llamada orexina (también conocida como hipocretina).

Se desconoce la causa de otros tipos de narcolepsia; y se cree que la predisposición genética (hereditaria) tiene un rol importante.

Las personas con narcolepsia no necesitan más horas de sueño, pero sí necesitan siestas diurnas porque tienen dificultad para permanecer despiertas durante largos períodos. Durante la noche, las personas sanas normalmente pasan por varias etapas de sueño antes de entrar o de salir del estado de sueño llamado movimiento ocular (del ojo) rápido (MOR). Durante la etapa de sueño MOR, sus ondas cerebrales se asemejan a las de una persona despierta, hay sueños visuales y el tono muscular es laxo. En la narcolepsia, el patrón de ondas cerebrales puede saltearse algunas o todas las etapas del sueño, lo que hace que la persona pase inmediatamente de la etapa de vigilia a la etapa MOR, o que pase directamente de la etapa MOR a la etapa de vigilia.

Síntomas

El síntoma inicial de la narcolepsia es usualmente la somnolencia diurna, que podría se extrema. No obstante, podría llevar años reconocer el trastorno porque a menudo se cree que otras causas más comunes de somnolencia diurna son responsables de estos síntomas.

La narcolepsia tiene cuatro síntomas principales. Es común que las personas con narcolepsia tengan más de un síntoma, pero es raro que una persona con esta enfermedad manifieste todos los síntomas:

  • Somnolencia diurna excesiva: está siempre presente y usualmente es el síntoma más prominente.
  • Cataplexia: es la pérdida repentina y temporal del tono muscular, que causa parálisis en la cabeza o el cuerpo mientras la persona permanece consciente. Puede durar unos segundos o varios minutos. Los ataques leves pueden causar mala articulación del habla o incapacidad para hablar, párpados caídos o debilidad en las manos, que hace que a la persona se le caigan los objetos de las manos. Los ataques severos pueden hacer que la rodilla se vaya hacia atrás y causar un colapso. Generalmente, la cataplexia se produce al reírse, al estar excitado o enojado. La relajación repentina del tono muscular es probablemente el resultado de que el cerebro pase abruptamente a la etapa de sueño MOR.
  • Parálisis del sueño: es la incapacidad temporal para moverse mientras la persona duerme o está despierta. Dura varios minutos y al igual que la cataplexia, la parálisis del sueño probablemente se relacione con la breve separación entre la etapa MOR y etapa de vigilia.
  • Alucinaciones hipnagógicas: son imágenes parecidas a las que se tienen durante el sueño, se observan durante la etapa de vigilia en vez de durante la etapa de sueño. Estas imágenes, a menudo atemorizantes, solo se ven cuando la persona se duerme o se despierta. Tienden a ocurrir en personas que también tienen parálisis del sueño.

Los síntomas usualmente comienzan durante la adolescencia o la edad adulta joven. Las personas con narcolepsia se quejan de fatiga, experimentan deterioro en el desempeño laboral y en la escuela, y podrían tener dificultad en las relaciones sociales. La somnolencia diurna excesiva puede ser discapacitante y podría disminuir en gran medida la calidad de vida de la persona. Las lagunas en la memoria y las molestias visuales podrían ser particularmente molestas.

Más del 50% de las personas con narcolepsia experimentan períodos de lagunas en la memoria y desmayos causados por periodos muy cortos de desmayos llamados microsueños. Los microsueños no son exclusivos de las personas con narcolepsia, sino que pueden tenerlos una persona con una excesiva privación del sueño. Existen periodos de sueño que duran solo unos segundos, y usualmente no son evidentes. Durante estos episodios, una persona podría perderse mientras camina o maneja o escribe, o podría también hablar incoherentemente, cambiar de lugar los objetos o chocarse los objetos. Más tarde durante el curso de la narcolepsia, una persona también puede desarrollar insomnio (dificultad para dormir) durante las horas de sueño normales.

Diagnóstico

Para diagnosticar narcolepsia, su médico le preguntará sobre sus antecedentes de episodios típicos y le hará una polisomnografía. Este estudio hace una revisión en busca de otras explicaciones que podrían ser responsables de la somnolencia diurna, como la apnea del sueño u otras causas de interrupciones del sueño. La polisomnografía mide las ondas cerebrales, los movimientos oculares, la actividad muscular, los latidos cardiacos, los niveles de oxígeno en sangre y la respiración.

Un estudio específico llamado prueba de latencia múltiple del sueño es parte necesaria de la evaluación por narcolepsia. Esta prueba debe hacerse después de que la persona haya dormido bien a la noche. La prueba de latencia múltiple del sueño consiste en cuatro a 20 instancias de sueño, cada dos horas y durante un día entero. Los pacientes con narcolepsia se duermen en alrededor de cinco minutos o menos, y pasan a la etapa MOR durante al menos dos de las cuatro siestas. Las personas que duermen normalmente tardan aproximadamente 12 a 14 minutos en dormirse durante la siesta y no pasan directamente a la etapa MOR.

Duración

La narcolepsia no puede curarse y no desaparece. En la mayoría de los casos, los síntomas no pueden disminuirse con medicamentos, siestas regularmente programadas y buenos hábitos de sueño.

Prevención

No existe manera de prevenir la narcolepsia. Para las personas con esta condición, evitar las condiciones que causan los episodios de narcolepsia podría ayudar a reducir esta frecuencia. Si sufre de narcolepsia y sus síntomas no se controlan con medicina, no debería fumar porque podría dormirse con un cigarrillo encendido ni tampoco debería conducir.

Tratamiento

El principal síntoma de narcolepsia, la somnolencia diurna excesiva, puede aliviarse parcialmente con estimulantes tales como el modafinil (Provigil), el metilfenidato (Ritalin y otras marcas comerciales) o la dextroanfetamina (Dexedrine), además de las siestas cortas regularmente programadas durante el día.

La cataplexia y la parálisis del sueño pueden tratarse con varios medicamentos que pueden hacer que la persona no entre tan rápidamente a la etapa MOR. La mayoría de los medicamentos se desarrollaron para ser usados como antidepresivos. Algunos ejemplos de medicamentos son la nortriptilina (Vivactil), la clomipramina (Anafranil), la venlafaxina (Effexor) y la fluoxetina (Prozac). La cataplexia también puede tratarse con oxibato de sodio (también llamado hidroxibutirato gamma o Xyrem), aunque el uso de este medicamento se controla muchísimo porque  ha sido usado como droga de abuso. Por razones que se desconocen, una dosis baja de este medicamento reduce los ataques de cataplexia y mejora la somnolencia diaria en personas que tienen narcolepsia con cataplexia, aunque este medicamento tiene efectos sedativos en la mayoría de las personas con narcolepsia.

Podría ser importante el asesoramiento sicológico para los problemas asociados con la autoestima y el apoyo emocional, especialmente porque las personas con narcolepsia tienen dificultades para realizar tareas que requieren concentración, y podrían ser considerados por sus familias y pares como personas son motivación.

Cuándo llamar a un profesional

Llame a su médico si se siente excesivamente somnoliento durante el día. Debería ser evaluado lo antes posible si los episodios ocurren mientras maneja un automóvil u opera una máquina.

Pronóstico

Las personas con narcolepsia tienen un riesgo significativamente más alto de muerte o lesión seria debido a accidentes automovilísticos o laborales, y deben tratar de evitar situaciones donde podrían ocurrir tales accidentes.

Información adicional

National Center on Sleep Disorders Research (Centro Nacional de Investigaciones sobre Trastornos del Sueño) Institutos Nacionales de Salud 6705 Rockledge Drive One Rockledge Centre, Suite 6022 Bethesda, MD 20892-7993 Teléfono: 301-435-0199 Fax: 301-480-3451 http://www.nhlbi.nih.gov/about/ncsdr/

National Institute of Neurological Disorders and Stroke (Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares) P.O. Box 5801 Bethesda, MD 20824 Teléfono: 301-496-5751 Gratuito: 1-800-352-9424 TTY: 301-468-5981 http://www.ninds.nih.gov/

Última revisión: 2008-12-11T00:00:00-07:00

Última modificación: 2009-02-26T00:00:00-07:00

Fuente: Copyright © 2009 por Harvard University. Todos los derechos reservados. Usado con el permiso de Staywell.

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